[每周一书]《逻辑的引擎》从数理逻辑看计算机发展

计算机技术无疑是当今最热门、应用最广的技术之一,它的作用和威力可以说无人不知、无人不晓。然而,尽管计算机技术的发展日新月异,学习它的人数也与日俱增,但很少有人了解其背后的思想,很少有人知道如此复杂精妙的机器所依据的是什么。它被设计得越来越方便合用,以至于我们几乎不再对它背后的奥秘感到好奇,计算机对大多数人来说仍然是一种神奇的东西,是一个谜。

本书作者马丁·戴维斯是纽约大学库朗数学科学研究所的名誉教授,目前在加州大学伯克利分校做访问学者。他是计算机科学发展史上的先驱人物,也是世界著名的数理逻辑学家,曾对希尔伯特第十问题有过深入的研究。他的《可计算性与不可解性》一书被誉为“计算机科学领域极少数真正的经典著作之一”。而摆在读者面前的这本书出版后即广受好评,被誉为从逻辑角度讲述计算机发展史的最好的通俗读本。

粗略地说,计算机技术可以分为两大部分,其一是它的工程实现方面,另一则是它的思想或逻辑方面,但已往的关于计算机发展史或计算史的书大都只重视前者而忽视后者。当我们随手翻开一本这样的书时,眼前出现的不外乎巴贝奇、阿塔纳索夫、艾肯、埃克特、莫齐利等一串工程师的名字,讲述的是电子管、晶体管、存储芯片等的发展。而本书的主要人物却是莱布尼茨、布尔、康托尔、希尔伯特、哥德尔和图灵等人,这是怎么回事呢?原来,戴维斯认为通常所讲的历史只是故事的一半:工程师所做的工作是制造一种通用的图灵机,而正是通用计算机器的观念才是真正革命性的和更为本质的。按照戴维斯的说法,计算机实际上是逻辑机器,它的电路体现了几个世纪以来一大批逻辑学家所提出的观点之精华。

当前,正当计算机技术以惊人的速度突飞猛进之时,正当我们羡慕工程师们令人瞩目的成就之时,我们很容易忘记那些逻辑学家,正是他们的思想使得这一切成为可能。从莱布尼茨到图灵,计算机的硬件和软件体现了几个世纪以来的一批逻辑学家所提出来的概念。本书讲述的就是这些位于计算机背后的思想层面的历史。它通过引人入胜的材料描写了这些天才的生活和工作,讲述了数学家们如何在成果付诸应用之前很久就已经提出了其背后的思想。

文中语言生动而浅显,把这样一个相对枯燥的主题写得有声有色。通过阅读,读者可以在相当程度上了解计算机是怎样工作的,其内部的算法是怎么一回事,从而消除对计算机的神秘感。同时还可以对西方文化的核心之一——逻辑或数学有更深的理解,并且造就一种敏锐的眼光和问题意识,认识到再复杂的东西其实也是由简单的东西根据一定的规则组合而成的。在普遍崇拜技术外表而忽视其深层本质的今天,这样的书就显得尤为难得和重要。希望您下次启动计算机时,脑海里浮现出来的不仅有工程师,而且还有那些伟大的数学家和逻辑学家们。

由于译者不是计算机方面的专家,翻译不当之处一定不少,恳请读者不吝赐教。中国科学技术大学的汪芳庭教授曾热情地回答过译者所提出的一些专业问题,陈宇也曾就此译稿提出过不少改进意见,这里谨向他们表示衷心的感谢!

注:上文节选自本书译后记。

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原作名:Engines of logic
作者:[美] 马丁·戴维斯
译者:张卜天
评分:8.5

本书介绍了现代计算机背后的那些基本概念和发展这些概念的人,描写了莱布尼茨、布尔、费雷格、康托尔、希尔伯特、哥德尔、图灵等天才的生活和工作,讲述了数学家们如何在成果付诸应用之前很久就已经提出了其背后的思想。

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